La NASA envoie 2 robots géologues sur mars pour y trouver de l’eau.

  PhotoLa Nasa lancera dimanche le premier de ses deux gros robots destinés à se poser sur Mars pour établir si l’eau et la vie ont pu exister sur cette planète, une occasion pour l’agence spatiale américaine de redorer son blason après deux échecs martiens en 1999.

Les lancements des sondes Mars Expedition Rover (MER-A et MER-B) contenant chacune un véhicule tout-terrain de près de 180 kg, sont prévus les 8 et 26 juin de Cap Canaveral (Floride).

La première tentative de lancement pour MER-A est fixée à 14H05 et 55 secondes (18H05 GMT), avec un pronostic de météorologie favorable pour l’instant limité à 40%. Le lanceur est une fusée Delta II de Boeing.

Cette haute saison martienne, avec une mission américaine qui talonne la première expédition européenne débutée le 2 juin avec la sonde Mars Express, s’explique par le positionnement de la planète rouge, en train de passer autour du Soleil à seulement 55 millions de km de la Terre, une opportunité qui s’offre aux chercheurs tous les 26 mois.

La Nasa a mobilisé de gros moyens, environ 800 millions de dollars, pour envoyer deux monstres robotisés à six roues qui iront se poser aux antipodes l’un de l’autre, sur des sites au potentiel géologique important, avant de déambuler au gré des découvertes, pendant trois mois.

Qualifiés de “robots géologues” par les scientifiques de la mission, les Rovers alimentés par l’énergie solaire peuvent bouger de 40 mètres par journée martienne, soit davantage que la distance parcourue pendant toute la mission américaine Pathfinder, dont le mini-robot Sojourner de 10 kilos avait été le premier à se déplacer sur Mars en 1997.

L’arrivée des Rovers et de Mars Express est prévue en janvier 2004. Echaudée par l’échec du Polar Lander en 1999, qui s’était écrasé sur Mars après une défaillance de son système de descente motorisé, la Nasa a repris le système du Pathfinder: une descente ralentie par parachute puis une chute amortie par un système d’airbags.

Chaque engin doit rebondir une dizaine de fois sur le sol gelé de Mars avant de s’immobiliser.

Une fois les airbags dégonflés, la coquille s’ouvrira comme une corolle, révélant le Rover qui se comportera immédiatement comme un “touriste”, déployant son bras télescopique surmonté d’un appareil photo, pour prendre une vue panoramique à 360 degrés, en couleur, du site martien.

Il pourra alors quitter son enveloppe protectrice pour débuter l’analyse du sol et des roches, grâce à cinq instruments d’étude géologique et à un outil spécial lui permettant de creuser ou de gratter.

Les 150 scientifiques installés au Jet Propulsion Laboratory de la Nasa à Pasadena (Californie) recevront les informations transmises par les robots directement vers la Terre et via les deux satellites américains en orbite autour de Mars, les sondes Global Surveyor et Odyssey.

Ces données, partiellement redondantes, permettront aux chercheurs de décider de la feuille de route des robots pour la journée suivante.

Les scientifiques devraient commencer par explorer les environs immédiats de leur point de chute, avant d’envoyer les robots s’aventurer plus loin, pour parcourir jusqu’à 500 mètres chacun durant l’ensemble de la mission.

L’eau à l’état liquide n’existe plus sur Mars mais la géologie et le relief particulier de la planète rouge, qui paraît modelée par des cours d’eau, ont convaincu de nombreux chercheurs de sa présence passée.

Le premier Rover est programmé pour se poser dans le cratère Gusev, par 15 degrés sud de l’équateur de Mars, qu’il devra atteindre le 4 janvier 2004.

Le second Rover vise le Meridiani Planum, une zone d’accumulation d’oxyde de fer, située par deux degrés sud de l’équateur. Son arrivée est prévue le 25 janvier 2004.

Les robots seront lancés à bord de fusées Delta II construites par Boeing.

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